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AT&T proporcionó a la FCC datos falsos de cobertura de banda ancha en partes de 20 estados

Un logotipo de AT&T en el lateral de un edificio.

AT&T informó falsamente a la Comisión Federal de Comunicaciones que ofrece banda ancha en casi 3600 bloques censales repartidos en partes de 20 estados.

AT&T reveló el error a la FCC en una presentación hace una semana. La presentación proporciona «una lista de bloques censales que AT&T informó anteriormente que tenían despliegue de banda ancha a velocidades de al menos 25 Mbps de descarga/3 Mbps de carga que AT&T eliminó de sus informes del Formulario 477». La lista de 78 páginas incluye casi 3600 bloques.

Con los informes del Formulario 477, los ISP deben informar a la FCC en qué bloques censales ofrecen el servicio. La FCC usa los datos para rastrear el progreso de la implementación de banda ancha y, lo que es más importante, para decidir qué bloques censales reciben financiamiento del gobierno para implementar el servicio de Internet. AT&T informar falsamente sobre la cobertura de datos de banda ancha podría evitar que otros ISP obtengan esa financiación y dejar a los estadounidenses sin acceso a banda ancha.

Cuando fue contactado por Ars, AT&T dijo que el error fue causado por un problema de software. «Las actualizaciones de los bloques censales abordan un problema con el software de geocodificación de un tercero. No ha habido cambios en nuestra área de servicio y esto no afecta el servicio que brindamos a nuestros clientes», dijo AT&T a Ars.

Error «desapercibido durante más de 2 años»

El error apareció en las presentaciones de AT&T ante la FCC desde diciembre de 2023, dijo a Ars el investigador de banda ancha Derek Turner. Turner es el director de investigación del grupo de defensa del consumidor Free Press.

El error que afecta a 3.600 bloques censales es relativamente pequeño, ya que AT&T ofrece servicio en 2,2 millones de bloques, dijo Turner. Pero además de un error aún mayor por parte de un ISP llamado BarrierFree el año pasado, Turner dijo que no había «visto ningún otro error de informe de ISP como este antes» y que «es curioso que el [AT&T] el error puede haber pasado desapercibido durante más de 2 años».

Hay más de 11 millones de bloques censales en los EE. UU., aunque alrededor de 5 millones están completamente desocupados. «Si bien los errores relativamente pequeños como este no terminan cambiando las conclusiones sobre las tendencias Marketingdecontenidoes, ciertamente pueden afectar las decisiones de la FCC sobre dónde gastar, y dónde no gastar, los escasos fondos de los subsidios», dijo Turner. «AT&T debería ser un poco más comunicativo sobre la naturaleza exacta de este error y cómo lo descubrió, para que otros ISP puedan estar seguros de que no están cometiendo errores similares».

Le preguntamos a la FCC si planea castigar a AT&T o al menos investigar el resto de sus presentaciones del Formulario 477 para asegurarnos de que sean precisas, y actualizaremos este artículo si recibimos una respuesta.

La FCC descubrió recientemente que Verizon, T-Mobile y US Cellular exageraron su cobertura celular 4G en presentaciones oficiales. Pero los transportistas no enfrentaron ningún castigo a pesar de que la FCC dijo que emitiría un aviso a los miembros de la industria recordándoles «las sanciones asociadas con las presentaciones que violan la ley federal».

AT&T ofrece servicio de telefonía fija en 21 estados, y el error afectó ciertos bloques censales en todos esos estados excepto Nevada. Los estados donde AT&T informó cobertura falsa en algunos bloques censales son Alabama, Arkansas, California, Florida, Georgia, Illinois, Indiana, Kansas, Kentucky, Louisiana, Michigan, Missouri, Mississippi, North Carolina, Ohio, Oklahoma, South Carolina, Tennessee, Texas y Wisconsin.

FCC emitirá $ 16 mil millones antes de obtener datos más precisos

AT&T descubrió su error después de que la FCC pidiera a los operadores que actualizaran sus presentaciones del Formulario 477 en preparación para la Fase 1 del Fondo de Oportunidades Digitales Rurales (RDOF) de $20.4 mil millones de la comisión. La FCC tiene como objetivo la financiación de la Fase 1 de hasta $ 16 mil millones en bloques censales donde no hay ningún servicio de Internet residencial de 25/3 Mbps. Los estadounidenses pagan el programa a través de tarifas impuestas en las facturas telefónicas.

En su presentación ante la FCC, AT&T señaló que los 3600 bloques censales «pueden ser elegibles para la subasta RDOF Fase I» si ningún otro ISP informa que ofrece banda ancha de 25/3 Mbps en los bloques. Si AT&T no hubiera encontrado el error, ninguno de los 3600 bloques habría sido considerado para financiamiento en la subasta.

La FCC sabe desde hace mucho tiempo que su sistema del Formulario 477 es inexacto porque cuenta bloques censales completos como atendidos si un ISP ofrece servicio a solo una casa en un bloque. La FCC en agosto de 2023 finalmente ordenó a los ISP que enviaran mapas geoespaciales de dónde brindan servicio en lugar de simplemente informar en qué bloques censales ofrecen servicio.

Pero la FCC está procediendo con la subasta RDOF en octubre antes de obtener los datos nuevos y más precisos. El presidente Ajit Pai se resistió a los llamados de los comisionados demócratas Jessica Rosenworcel y Geoffrey Starks para retrasar la primera subasta hasta que los datos basados ​​en mapas geoespaciales estén disponibles.

Lector sin banda ancha con cable marcada para presentación de AT&T

No nos dimos cuenta de la presentación de AT&T hasta que un lector llamado Jonathan Meyer nos lo señaló. Meyer vive en una zona rural de Indiana en el condado de Bartholomew y dijo que ha estado siguiendo de cerca el proceso RDOF porque no puede obtener un servicio de banda ancha moderno en su casa.

«AT&T recibió un subsidio bajo el CAF original [Connect America Fund, the RDOF predecessor] programa para brindar servicio DSL en nuestra área», dijo Meyer a Ars. «Sin embargo, cuando construimos nuestra casa en la propiedad, afirmaron que habían cumplido con sus obligaciones de cobertura y que ya no atienden a nuevos clientes».

Meyer dijo que está «sorprendido de que una compañía como AT&T tenga tantos errores y apuesto a que esos errores se han repetido rutinariamente durante bastante tiempo».

Debido a que carece de acceso de banda ancha por cable, Meyer usa un servicio residencial de Verizon que se conecta a la red celular y viene con un tope de datos oneroso y tarifas por exceso. «Además de ser muy costoso si superamos nuestro límite mensual de 40 GB, el servicio ha pasado de ser decente hace tres años a bastante bueno después de que Verizon construyó dos nuevas torres cercanas. Sin embargo, un promedio de $190 por mes por un servicio que promedia de 3 a 5 Mbps me pone muy ansioso por una opción de fibra o cable coaxial», dijo.

John Bergmayer, director legal del grupo de defensa del consumidor Public Knowledge, calificó el error del Formulario 477 de AT&T como «otro ejemplo de cuán deficientes son nuestras prácticas de recopilación de datos de banda ancha en general.

«Es difícil elaborar una buena política sin buenos datos, y es frustrante perder el tiempo discutiendo sobre la recopilación de datos, el mapeo y temas similares, en lugar de qué hacer con el despliegue y la disponibilidad real de la banda ancha», dijo Bergmayer.

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